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Exploración de los Cuerpos Pequeños

Pioneer 10 Cuando el cometa Halley pasó por última vez por el interior del sistema solar, en 1986, parejas de vehículos espaciales de Japón y la Unión Soviética atravesaron su cola, estudiando la composición del gas y el polvo que suelta la superficie del cometa. Sin embargo, la estrella de la campaña Halley fue el vehículo europeo Giotto, que pasó a unas 330 millas (540 km) del núcleo de Halley y transmitió las primeras fotografías de un cometa tomadas de cerca. Descubrió que la superficie de Halley es tan oscura como el carbón, y que soltaba gas y polvo de varios “chorros,” donde el hielo se vaporiza al ser calentado por el Sol.

Gaspra Galileo es conocido especialmente por su reconocimiento de Júpiter. Sin embargo, en su tránsito por el cinturón de asteroides de camino a Júpiter realizó los primeros vuelos de acercamiento a los asteroides, pasando a unos cientos de millas de Gaspra e Ida. Descubrió que Ida tiene una luna diminuta, a la que se le pondría el nombre de Dactyl. En 1994, Galileo proporcionó la única mirada directa a los impactos del Cometa Shoemaker-Levy 9 en Júpiter.

Eros Hasta la fecha, el estudio más extenso de un cuerpo pequeño fue realizado por NEAR-Shoemaker, que entró en órbita alrededor del asteroide Eros el 14 de febrero de 2000. Transmitió miles de imágenes del asteroide, además de medidas muy extensas de su forma, composición y gravedad. Aunque no estaba diseñado como “lander” para posarse, cuando se le acababa el combustible, los controladores de vuelo maniobraron y le hicieron posarse suavemente en la superficie del cometa el 12 de febrero de 2001 –el primer descenso a la superficie de un asteroide o cometa. Los instrumentos del cometa transmitieron información de la superficie durante varios días.

Hayabusa En 2004 y 2005, tres vehículos espaciales pusieron más alto el listón de la exploración de cuerpos pequeños del sistema solar. Stardust voló por el coma del Cometa Wild 2, recogiendo granos de polvo de cometa que trajo a la Tierra a principios de 2006. Deep Impact lanzó una sonda al Cometa Tempel 1, abriendo un nuevo cráter y permitiendo a los astrónomos un vistazo al material que hay bajo la superficie, la cual probablemente ha permanecido inalterada desde el nacimiento del cometa. Y el Hayabusa de Japón, orbitó el asteroide Itokawa, se posó en su superficie e intentó recoger una muestra diminuta de material para traerlo a la Tierra en 2010.




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