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Exploración de los planetas exteriores

Pioneer 10 Los Pioneer 10 y el 11 habían abierto el camino hacia el sistema solar exterior durante la década de 1970.  El Pioneer 10 se convirtió en el primer vehículo espacial en visitar un planeta más allá del cinturón de asteroides el 3 de diciembre de 1973, cuando voló por Júpiter.  El Pioneer 10 descubrió que el interior de Júpiter es más caliente de lo que se pensaba y que Io, la luna de Júpiter, está inmersa en una inmensa nube de hidrógeno que rodea a Júpiter.  El Pioneer 11 voló por Júpiter un año después y, en 1979, fue el primer vehículo espacial en acercarse a Saturno.

Neptune's Great Dark Spot Los Voyager 1 y 2 realizaron un gran “tour” por los planetas exteriores durante las décadas de 1970 y 1980.  El Voyager 1 voló por Júpiter y Saturno, descubriendo nuevas lunas y anillos, compilando películas de los movimientos de las atmósferas de ambos planetas y realizando otras observaciones. Voyager 2 siguió el mismo itinerario, pero luego estaba programado para volar por Urano y Neptuno.  Sus acercamientos proporcionaron las primeras vistas detalladas de los dos planetas gigantes y sus lunas. Ningún otro vehículo ha pasado por los planetas.  Los dos Voyagers siguen en funcionamiento, y han detectado el “límite” del sistema solar. 

Io Galileo fue el primer vehículo en entrar en órbita alrededor de uno de los planetas exteriores.  Llegó a Júpiter en diciembre de 1995.  Hizo descender una sonda por la turbulenta atmósfera de Júpiter, y estuvo observando al planeta y sus lunas durante siete años más.  Su misión terminó cuando lo hicieron estrellarse en Júpiter.  El éxito de Galileo se vio limitado por el fallo de una antena de radio, lo que eliminó casi por entero la capacidad de transmitir información a la Tierra. 

Saturn storm Cassini entró en órbita alrededor de Saturno el verano de 2004, y ha transmitido decenas de miles de imágenes del planeta, de sus anillos y de sus lunas.  El 14 de enero de 2005, la sonda Huygens, una segunda parte de la misión, descendió en paracaídas hasta la superficie de Titán.  Sus imágenes mostraron un paisaje excavado por flujos de líquidos.  Los instrumentos de Cassini han podido atravesar la niebla atmosférica de Titán y han descubierto lagunas y un posible volcán en la superficie de Titán.  Cassini tiene previsto continuar su reconocimiento del sistema de Saturno hasta 2008.



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