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Exploración de los planetas interiores

Luna 3 El vehículo Luna 3, de la Unión Soviética, resolvió en 1959 un antiguo misterio, al sacar las primeras fotografías del lado lejano de la Luna (izquierda). Las imágenes mostraban un hemisferio con numerosos cráteres y laberintos de montañas, pero pocas de las llanuras visibles en el lado que da a la Tierra. Más tarde, Luna 9 realizó el primer alunizaje suave en la Luna, mientras que Luna 10 fue el primer vehículo en entrar en la órbita lunar.

Mariner 2 En 1962, el estadounidense Mariner 2 consiguió el primer encuentro con éxito con otro planeta cuando voló por Venus. Sus instrumentos registraron la temperatura y presión de la superficie, y la composición de su atmósfera y las nubes que envuelven al planeta. La próxima misión con éxito de la serie, el Mariner 4, tomó las primeras imágenes de cerca de Marte en 1965. Las imágenes revelaron un paisaje parecido al de la Luna.

Surveyor 3 El Surveyor 1 tomó más de 10,000 imágenes tras convertirse, en 1966, en la primera sonda estadounidense en posarse en la Luna. Neil Armstrong y Edwin Aldrin, astronautas del Apolo 11, realizaron el primer alunizaje humano, el 16 de julio de 1969. Siguieron cinco alunizajes más. Las muestras de rocas y suelo ayudaron a los científicos a saber más acerca de la formación e historia de la Luna. El astronauta del Apolo 12 Pete Conrad posa junto al Surveyor 3, que había alunizado dos años antes.

surface of Mercury Sólo un vehículo ha visitado Mercurio. El Mariner 10 voló por el planeta tres veces en 1974 y 1975, y cartografió aproximadamente la mitad de su bombardeada superficie, de apariencia lunar y dominada por cráteres de impacto. Mariner descubrió que el interior de Mercurio contiene un gran núcleo rico en hierro, que genera un débil campo magnético en torno al planeta.

surface of Venus by Venera lander El vehículo soviético Venera 9 fue el primero en transmitir imágenes de la superficie de otro planeta cuando se posó en Venus en 1975. Y, en una misión que comenzó quince años después, el estadounidense Magallanes usó un radar capaz de atravesar las nubes para cartografiar más del 98 por ciento de la superficie de Venus. Sus imágenes revelaron cientos de volcanes, gigantescos ríos de lava, cúpulas agrietadas de roca volcánica, y largos cañones.

surface of Mars by Viking lander En 1976, los Vikings 1 y 2 de la NASA fueron los primeros vehículos en posarse sin contratiempos en Marte. Desde lados opuestos del planeta, fotografiaron y analizaron sus entornos (izquierda), descubriendo una superficie arcillosa rica en hierro y una atmósfera gélida azotada por gigantescas tormentas de polvo. Los experimentos diseñados para buscar señales de vida no produjeron resultados concluyentes, lo cual llevó a los científicos a concluir que la superficie de Marte es estéril.

Mars Sojourner rover Ayudados del éxito del vehículo rover Sojourner, de 1997, los rovers Spirit y Opportunity se posaron en Marte en 2003. Aunque tenían planeada una misión de 90 días marcianos (unos 92 días terrestres), los dos vehículos seguían funcionando todavía en 2007. Los dos encontraron evidencia de que el agua había contribuido a formar el paisaje marciano en un pasado lejano. Varios vehículos estadounidenses y europeos hallaron evidencia similar en la órbita de Marte.



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