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« Saturno Neptuno »
Uranus
Un vistazo a Urano
Descubrimiento
1781, William Herschel
Nombre
dios griego del cielo, primer rey de los titanes
Distancia media del Sol
1,783,939,400 millas
2,870,972,200 km
19.2 Unidades Astronómicas
Masa
14.4 veces la masa terrestre
Diámetros del ecuador
31,764 millas
51,118 km
Duración del día
17 horas, 14 minutos
Duración del año
84 años terrestres
Gravedad de superficie
0.86 veces la de la Tierra (si pesa 100 libras, en Saturno pesaría unas 86 libras)
Lunas conocidas
27 (enero 2006).
Planetas cuadro comparativo
Exploración
Neptune's Great Dark Spot
Los Voyager 1 y 2 realizaron un gran “tour” por los planetas exteriores durante las décadas de 1970 y 1980.  El Voyager 1 voló por Júpiter y Saturno, descubriendo nuevas lunas y anillos, compilando películas de los movimientos de las atmósferas de ambos planetas y realizando otras observaciones. Voyager 2 siguió el mismo itinerario, pero luego estaba programado para volar por Urano y Neptuno.  Sus acercamientos proporcionaron las primeras vistas detalladas de los dos planetas gigantes y sus lunas. Ningún otro vehículo ha pasado por los planetas.  Los dos Voyagers siguen en funcionamiento, y han detectado el “límite” del sistema solar. 

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Urano

A simple vista, Urano es un aburrimiento de planeta.  Parece una bola lisa verde-azulada, con pocos de los rasgos característicos que decoran a Júpiter y a Saturno.  Sin embargo, Urano puede tener una historia más interesante que cualquier otro planeta del sistema solar: una colisión poco después de su formación puede haber dejado al planeta de lado.

Los polos de la mayoría de los planetas apuntan en dirección contraria al plano del sistema solar; al igual que los polos de la Tierra, que apuntan hacia el norte y el sur.  Pero los polos de Urano apuntan hacia el este y el oeste , cerca del plano de su órbita alrededor del Sol.  Como resultado, su polo norte apunta al Sol al principio del verano en el norte, y en la dirección opuesta al Sol al principio del verano en el sur.  Ello da a los hemisferios norte y sur del planeta 42 años de luz solar seguidos de 42 años de oscuridad.  La inclinación lateral también crea sistemas climáticos únicos, con vientos y nubes que cambian de dirección con las estaciones.

Uranus

Esta imagen de color falso del Telescopio Espacial Hubble muestra nubes en la atmósfera de Urano (naranjas), los anillos del planeta y tres lunas

Sin embargo, detectar y seguir las nubes de Urano es difícil.  Urano está tan lejos que, observado a través de un telescopio desde la Tierra, parece poco más que una mancha borrosa y verde.  Una capa de niebla encima de la atmósfera le da a Urano un uniforme color verde-azulado, ocultando la mayoría de las formaciones de nubes que se mueven alrededor del planeta.  Sin embargo, hasta hace poco tiempo, cuando los astrónomos empezaron a usar telescopios que compensaban la distorsión producida por la atmósfera de la Tierra, no se podían ver detalles.  Instrumentos de infrarrojo y ultravioleta conectados a estos telescopios pueden atravesar la niebla, permitiendo a los astrónomos profundizar más en la atmósfera del planeta.

Pero, incluso con todo esto, no hay gran cosa que ver.  Urano recibe poco calor del Sol, y apenas produce calor propio, así que no hay ninguna fuente de energía para producir las espectaculares bandas de nubes y sistemas meteorológicos que se ven en otros mundos.

Al igual que en Júpiter y Saturno, debajo de las delgadas capas de la parte superior de la atmósfera de Urano hay una capa de hidrógeno y helio.  En Urano, sin embargo, la capa de hidrógeno y helio no es tan gruesa como en los planetas más grandes, cubriendo sólo una quinta parte de la distancia a la capa de nubes.

Debajo del hidrógeno y helio puede haber una mezcla líquida, o parcialmente congelada, de agua, metano y minerales rocosos.  Pero, a diferencia de la zona de la Tierra donde se juntan los océanos y el aire, entre las capas de Urano parece que no hay una división clara.  La presión atmosférica es tan grande que el líquido y el gas se mezclan en una espesa zona de transición.  Dicha zona rodea un núcleo denso y rocoso. 

Urano está rodeado de anillos estrechos, pero su material es más oscuro que el carbón. Por eso, los astrónomos no los descubrieron hasta 1977, cuando los anillos bloquearon la luz de una estrella que estaba a punto de pasar por detrás de Urano. Los anillos son los más delgados de todos los planetas del sistema solar, y constan de una única capa de partículas.  Algunas de las partículas, sin embargo, son del tamaño de camionetas, lo cual es mucho más grande que la mayoría de las partículas de los anillos de otros planetas. Estas grandes partículas sugieren que los anillos se formaron hace relativamente poco tiempo, cuando una luna pequeña quedó pulverizada tras colisionar con un cometa o asteroide.

Lunas literarias: Titania, Oberón, Ariel y Umbriel

Miranda

La superficie de Miranda (arriba) está dominada por grandes precipicios y arrugas de hielo.  En la superficie de Ariel (parte inferior izquierda) los cráteres de impacto recientes se ven como brillantes manchas blancas.  Una vista global de Titania con color falso (parte inferior derecha).

Ariel and Titania

Para alguien que había forjado su reputación contando y localizando la ubicación de miles de estrellas, el astrónomo John Herschel tenía alma de poeta.  En 1851, puso nombre a las cuatro lunas más grandes de Urano.  En vez de elegir personajes mitológicos, decidió utilizar las obras de William Shakespeare y Alexander Pope.  Eligió Oberón y Titania, el rey y la reina de las hadas de El sueño de una noche de verano, de Shakespeare.  Ariel y Umbriel son espíritus en El rapto del rizo de Pope.

Titania es la luna más grande de Urano. Su helada corteza está marcada por pequeños cráteres de impacto y enormes grietas.  Las grietas se formaron probablemente por el tirón de la gravedad de Urano y las otras lunas, que jalaron y deformaron a Titania.

La luna más interesante, posiblemente, sea Miranda, que tiene cañones de hasta 12 millas (20 km) de profundidad.  Esta luna también ha sido deformada por el tirón gravitacional de Urano y sus lunas.

Lunas de Urano

1. Cordelia
2. Ophelia
3. Bianca
4. Cressida
5. Desdemona
6. Juliet
7. Portia
8. Rosalind
9. Mab
10. Belinda
11. Perdita
12. Puck
13. Cupid
14. Miranda
15. Francisco
16. Ariel
17. Umbriel
18. Titania
19. Oberon
20. Caliban
21. Stephano
22. Trinculo
23. Sycorax
24. Margaret
25. Prospero
26. Setebos
27. Ferdinand




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